東漢時代,被封為伏波將軍的大將馬援,有一次寫信教訓他的姪兒說:『我希望你們在聽到有人在談及別人的過失時,能夠像聽到有人說及父母的名字一樣;只可以聽,不可以說。.......龍伯高是一個敦厚、謹慎的人,我很愛重他,我希望你們能夠仿效他的品行;杜季良的為人,豪俠好義,我也很愛重他,但我却不希望你們仿效他。因為如果仿效龍伯高不成,仍可成為一個謹慎的人,像一個刻鵠不成,刻出一隻鶩來,仍可以說刻成相像的飛鳥;如果模仿杜季良不成,將會成為一個輕浮的人,像想畫一隻老虎,却畫出一隻狗來一樣,變成性質根本不同的獸類了。『畫虎類犬』這句成語,就是出於馬援寫給姪兒的這封信。因為老虎是獸類中的權威者,一般野獸都畏懼老虎;而狗却是卑劣的獸類,衹曉得搖擺尾向人乞憐,所以後人便用『畫虎類犬』來比喻那些有心求上進,但反而陷入墮落的深淵;想做成功一件事,反而澈底失敗了的情形。

『畫虎類犬』這句成語,多數用來比喻人物。例如:有一個人想建立社會地位,於是模仿所謂名流們在酒家,舞廳等地方交際,結果不但不能達到目的,反而日趨下流,這個人便可以說是『畫虎類犬』了。 

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