從前有一個客人,路過主人家的門口,看見他廚房裏頭的烟囱,是直立著並且向下裝的,旁還堆放了許多木柴。於是他便走進去對主人說:
 「你應該把煙囱改裝成彎曲的形狀,同時將木柴搬開,否則一旦發生火警,那就非常危險了。」
 可是主人聽了不以為然,而且也沒有照他的話去做。不久,他家裏果然因為不慎而起火了,發生了火災。幸有左右鄰居及時趕來救火,總算沒有釀成嚴重的災害。於是主人便殺牛備酒,大宴鄉里,以酬謝他們救助之恩。皮肉灼傷的被請坐在上座;其餘的人,亦各照功勞的大小挨次坐在下面。只有當初告他改裝烟囱和搬走木柴的人,沒有被請,因此,旁人就有人對主人說:
 「今論功而讀賓,曲突徒薪忘恩澤,焦頭爛額為上客耶?」
 他的意思是說:「如果以前你能聽從那人的告,將烟囱改裝,並將木柴搬走的話,也就用不著殺牛備酒,大宴賓客,並且也不會有這場火災發生了。現在,你論功行賞,怎麼沒有那位勸你「曲突徒薪」的客人請來酬謝呢?」主人便接受了這一建議。
 後人因此便把「曲突徒薪」喻為,凡事一個謹慎的人。都能未雨綢繆,防患未然;必須先作準備,以免事後弄的焦頭爛額。(後漢霍光傳)

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